En la pesquisa* de SARS-CoV-2: Ventajas y desventajas de las técnicas de diagnóstico.

Published On: 17/05/2021

Seguramente has escuchado sobre los test rápidos para el diagnóstico de SARS-CoV-2, pruebas de antígenos, de anticuerpos y te has preguntado ¿Por qué debo hacerme un PCR si las otras pruebas son más rápidas en la entrega de resultados? O ¿Existirá otro método en el cual no me deban “escarbar” la nariz para detectar el virus? En el siguiente artículo te explicaremos qué mide cada una de estas pruebas, el por qué el PCR sigue siendo la técnica oficial para el diagnóstico de SARS-CoV-2 y si existe otra forma más “amigable” para su detección.

Técnicas de diagnóstico

Las técnicas de diagnóstico que veremos en el siguiente artículo, se basan en detectar el ARN viral, antígenos y los anticuerpos producidos por las personas luego de la infección (Figura 1).

Figura 1: estructura de un coronavirus

A continuación, explicaremos cada una de ellas, que es lo que detectan y qué tipo de muestra utilizan para detectar el virus.

A. PCR:

La técnica de PCR, (publicada en el blog 2 “La técnica de PCR: todo lo que tienes que saber desde la toma de muestra hasta la entrega de resultados”), es considerada el método de diagnóstico idóneo para la detección de SARS-CoV-2, el cual se basa en la amplificación y detección del material genético del virus (ARN). Este material genético puede ser detectado en una persona desde el inicio de sus síntomas (cuatro días promedio desde que contrajo el virus). Reportes recientes han mostrado que es posible detectar el ARN viral hasta 83 días después de la aparición de los síntomas.

*Pesquisa: búsqueda de casos activos (positivos) de COVID-19

Debido a que la carga máxima del virus se encuentra en el tracto respiratorio superior, para la pesquisa de este virus se requiere una muestra de hisopado nasofaríngeo, y en casos de enfermedad grave un aspirado traqueal o una muestra obtenida a través de fibrobroncoscopia.

Entre las ventajas de la técnica de PCR se encuentran: i) su especificidad, ii) se adapta a la pesquisa de nuevas variantes y nuevos virus de forma muy rápida, iii) puede detectar incluso cantidades muy pequeñas de virus.

Entre las desventajas se encuentran: i) requiere instrumentos complejos, precisos y caros, por lo que las muestras deben ser procesadas en laboratorios con personal especializado, y ii) ciertas instituciones tardan más de un día hábil en la entrega de resultados.

B. Detección de antígenos

Este método de diagnóstico está basado en la detección de las proteínas de cubierta del virus (Figura 1) realizando un test similar al del embarazo), la cual produce una de banda visible ante un resultado positivo (Figura 2).

Figura 2. Ejemplo de resultado positivo por test de antígenos.

Este test de diagnóstico muestra su mayor eficacia en los primeros siete días tras el inicio de los síntomas con una alta sensibilidad en pacientes sintomáticos con 5 o menos días de evolución de la enfermedad. Al detectar proteínas y no material genético amplificado, es necesario que exista una cantidad importante de virus en la muestra para su detección por lo que posee una menor sensibilidad que el test de PCR. Al igual que el PCR, para realizar esta prueba se requiere una muestra de hisopado orofaríngeo, nasal o nasofaríngeo.

Las ventajas de esta técnica son: i) entrega resultados entre 2 a 15 minutos, ii)  no requiere de instrumentos complejos, y iii) al ser portátil, se obtiene el resultado en el lugar de la toma de muestra. Dentro de las desventajas se pueden mencionar: i) requiere una cantidad suficiente de carga viral para obtener resultados fidedignos, y ii) por lo tanto tiene el potencial de dar negativo aun cuando exista la enfermedad (“falso negativo”). Aparentemente las pruebas antigénicas no serían idóneas en el estudio de contactos o de casos asintomáticos. Por otro lado, varios virus pueden tener proteínas de cubierta similares a las del SARS-CoV-2, por lo tanto es menos específico que el PCR.

C. Test serológicos

Este método de diagnóstico se basa en detectar la respuesta inmune, en este caso la producción de anticuerpos frente al virus una vez que la infección se ha puesto en marcha. Los anticuerpos, son aquellos que permiten “bloquear” las proteínas de la corona del virus para evitar que este siga invadiendo a nuevas células (Figura 1).

En humanos, se encuentran los anticuerpos IgM, IgG e IgA. En la fase temprana de la enfermedad, los anticuerpos IgM, producidos por las células de nuestro cuerpo, pueden ser detectado entre los días 7 a 28 desde la aparición de los síntomas, mientras que los anticuerpos IgG, los anticuerpos más abundante en la sangre, juegan un rol importante en las últimas etapas de la infección y su detección es posible a partir del día 14 desde la aparición de los síntomas. Los estudios sobre la persistencia de anticuerpos en la sangre sugieren que los altos niveles de anticuerpos IgG son detectables durante al menos 49 días después del inicio de los síntomas, mientras que los niveles de anticuerpos IgM disminuyen rápidamente en el día 35 luego de la infección. Si bien los anticuerpos IgM e IgG han sido los principales candidatos en el desarrollo de las pruebas serológicas para la detección de SARS-CoV-2, estudios recientes muestran que los anticuerpos IgA, presentes en el tejido mucoso, también pueden desempeñar un papel fundamental en la respuesta inmunitaria y el progreso de la enfermedad.

A diferencia de las técnicas anteriores las pruebas serológicas se pueden realizar en suero, plasma, sangre completa y sangre capilar. Las técnicas de detección de anticuerpos son fundamentalmente Enzimoinmunoanálisis (ELISA), Quimioluminiscencia y también inmunocromatográficas (Figura 3).

Figura 3. Ejemplo de resultado positivo por test Serológico.

Dentro de las ventajas de esta técnica están:

  1. Sus resultados se obtienen entre 5 y 15 minutos, y
  2. La muestra es fácil de obtener (punción de un dedo, por ejemplo).

Dentro de las desventajas se encuentran:

  1. Requiere una cantidad suficiente de anticuerpos en la muestra, por lo que
  2. Tiene un alto potencial de dar un resultado “falso negativo”
  • no detecta si la enfermedad acaba de iniciarse, ya que los anticuerpos tardan varios días en generarse según la persona y su estado de salud.

Actualmente Tested se encuentra en la implementación de un kit de toma de saliva para lograr el diagnóstico de SARS-CoV-2 a través de la técnica de PCR, lo que hará que la toma de muestra sea menos invasiva, y más cómoda para las personas, ya que no es necesario personal especializado para la toma de muestra. Sumado a lo anterior, este kit presenta la ventaja de inactivar el virus, por lo tanto el transporte de la muestra hacia el laboratorio se realizará de forma segura y desde la comodidad de tu hogar.

Referencias.

Ghaffari, A., Meurant, R., & Ardakani, A. (2020). COVID-19 Serological Tests: How Well Do They Actually Perform?. Diagnostics (Basel, Switzerland), 10(7), 453. https://doi.org/10.3390/diagnostics10070453.

La Marca, A., Capuzzo, M., Paglia, T., Roli, L., Trenti, T., & Nelson, S. M. (2020). Testing for SARS-CoV-2 (COVID-19): a systematic review and clinical guide to molecular and serological in-vitro diagnostic assays. Reproductive biomedicine online, 41(3), 483–499. https://doi.org/10.1016/j.rbmo.2020.06.001.

Cevik M, Kuppalli K, Kindrachuk J, Peiris M. Virology, transmission, and pathogenesis of SARS-CoV-2. BMJ. 2020 Oct 23;371:m3862. doi: 10.1136/bmj.m3862. PMID: 33097561.

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