¿Están los virus vivos?

Published On: 24/10/2021

Los chilenos Humberto Maturana y Francisco Varela escribieron en 1973 un ensayo llamado “De Máquinas y Seres Vivos”. En este escrito intentaron definir cuál era la organización o composición mínima de un sistema vivo para ser considerado como tal. Aquí propusieron que un organismo vivo tiene que tener la capacidad de producir todos los componentes que conducen a la constitución de una unidad distinta y limitada; dicho de otra manera, tienen que poder sintetizar los componentes necesarios para dividirse y generar descendencia por sí solo (entre otras cosas). A esta teoría de clasificación de lo vivo se le denomina autopoiesis (del griego: auto-producción).

Desde este punto de vista, para Maturana y Varela , las bacterias son el ser vivo más simple que puede existir. Ahora, qué pasa con los virus , ¿están vivos?

Si bien los virus evolucionan, tienen un contenido de ácidos nucleicos , y una envoltura que los limita, éstos no pueden reproducirse por sí solos. Un virus que se encuentra sobre una superficie no es más que material genético inerte; para poder multiplicarse siempre necesita células hospederas, que al infectar, brindan la maquinaria suficiente para constituir una unidad distinta y limitada. Por lo tanto, no podrían ser considerados como seres vivos según la definición de maturana y varela.

Ahora bien, la autopoiesis no es la única “teoría de la vida” o modelo que explica su inicio, se han propuesto otras teorías famosas como el hiperciclo, el quimioton y los sets autocatalíticos; sin embargo, todas ellas requieren de una capacidad autorreplicativa, lo que no es cumplido por los virus. Hay que notar, que estas son teorías o definiciones y no leyes biológicas, por lo que el debate sobre si los virus son seres vivientes sigue aún en desarrollo.

Pero entonces, si los virus no son seres vivos ¿que son y de donde provienen?. Actualmente existen tres hipótesis generales que son manejadas por virólogos para responder a esta pregunta. 1) Hipótesis progresiva o de escape viral, 2) Hipótesis regresiva o de degeneración viral y 3) La hipótesis del virus-primero.

Hipótesis progresiva o de escape viral

Esta hipótesis propone que los virus provienen de elementos genéticos móviles, o fragmentos de material genético que tenían la capacidad de moverse dentro de un genoma (contenido genético de un organismo) y que eventualmente adquieren una movilidad mayor siendo capaz no solo de movilizarse dentro de un genoma, sino que también entre distintos organismos. Es por eso que se denomina escape viral, ya que provienen de un organismo pasado adquiriendo independencia en su transmisión genética.

(si desean profundizar la base de esta hipótesis, continuar con la búsqueda de elementos conocidos como retrotransposones)

Hipótesis regresiva o degeneración viral

La hipótesis regresiva es la antítesis de la progresiva, en este caso se propone que los virus vienen de un organismo antecesor libre y más complejo que se fue simplificando con el tiempo. Entonces, los virus vendrían de una célula más compleja que perdió información genética, y con ello o en respuesta de ello, los virus son actualmente parásitos obligados que requieren siempre de un huésped para su replicación.

(si desean profundizar la base de esta hipótesis, continuar con la búsqueda del virus gigante Mimivirus que se ha usado como fundamento para esta hipótesis)

Hipótesis del virus primero o coevolución

Las dos hipótesis anteriores suponen que las células surgieron antes que los virus. Pero científicos han propuesto que quizás los virus se originaron en una forma pre-celular con la capacidad de autoreplicarse y de hecho anteceden a los microorganismos que ahora consideramos vivos. En este caso, los virus serían los precursores de las células , los cuales mediante la complejización de su contenido genético pudieron obtener la capacidad de sintetizar sus membranas celulares y otras maquinarias biológicas actuales. Por lo tanto, según esta hipótesis, podríamos descender de estas complejas máquinas biológicas.

Si bien las tres hipótesis ofrecen distintas alternativas de origen, éstas no son excluyentes. La clasificación de virus es gigantesca, hay virus que presentan membranas plasmáticas y otros carecen de ellas, hay virus con genomas de ARN y otros que contienen ADN, toda esta complejidad podría explicarse dado que su origen no es el mismo y más de una de estas hipótesis podría convivir.

Autores : Cristian Valls, Alberto Obrecht

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